Big data als medicijn

Een stortvloed aan informatie verandert de geneeskunde. Computers en artificiële intelligentie schieten artsen te hulp.

Big data sijpelen door in verschillende sectoren, ook in de geneeskunde. De medische data over onder meer bloedwaarden, ziektes en levensgewoontes verdubbelen elke drie jaar, stelt IBM. Ze komen binnen via medische tests, maar ook via sensoren in onder meer wearables en smartphones. 

Die informatie biedt mogelijkheden. ‘Onze kinderen zullen een digitale dubbelganger hebben’, zegt gezondheidsfuturoloog en moleculair oncoloog Koen Kas (UGent). In dat profiel zit alle gezondheidsinformatie van een persoon verzameld. Het kan artsen helpen om patiënten langer gezond te houden en op maat te behandelen. 

In ziekenhuizen kunnen voorspellingen op basis van big data tot betere beslissingen leiden. Het team van Johan Decruyenaere (UZ Gent) ontwikkelde met data mining een manier om bij patiënten op de afdeling intensieve zorgen het risico op een bacteriële infectie te voorspellen. ‘Als arts word je bij beslissingen altijd geconfronteerd met onzekerheid’, zegt Decruyenaere. ‘Alle hulp om die te verkleinen is welkom.’

Maar meer gegevens leiden niet automatisch tot meer inzicht. ‘Data spreken niet voor zich, zoals sommigen beweren’, zegt Decruyenaere. ‘Dé achilleshiel is dat ze wel verbanden aan het licht kunnen brengen, maar niets zeggen over causaliteit.’ Wie zonder kennis van zaken aan het graven slaat, dreigt te midden van alle ruis op het verkeerde spoor te belanden.