De kakkerlak is van dezelfde generatie als de dinosauriër

Het bekendste ongedierte verscheen ongeveer op hetzelfde moment op onze planeet als de eerste dinosauriërs.

Het klopt dat kakkerlakken – net als veel andere insecten – radioactieve straling goed kunnen verdragen. Maar dat ze een kernoorlog zouden overleven, is waarschijnlijk een urban legend.

"Biologen zijn erachter gekomen dat de kakkerlak minstens 95 miljoen jaar ouder is dan de tot nog toe oudste bekende fossielen"

Toch zullen kakkerlakken niet snel van het toneel verdwijnen. Ze zijn dan ook niet van gisteren. Integendeel, met behulp van moleculaire en genetische datering zijn biologen erachter gekomen dat de kakkerlak minstens 95 miljoen jaar ouder is dan de tot nog toe oudste bekende fossielen van het iconische ongedierte. Dat betekent dat de insectenorde – wat dat zijn de kakkerlakken – reeds bestonden toen alle landmassa nog aan elkaar hing in het oercontinent Pangea.

"De ‘oerkakkerlak’ zou rond 235 miljoen jaar geleden geleefd hebben"

Op basis van het mitochondriaal DNA (dat enkel via de moederlijke lijn wordt doorgegeven) van 119 kakkerlakkensoorten konden Japanse biologen de laatste gemeenschappelijke voorouders dateren. Die ‘oerkakkerlak’ zou rond 235 miljoen jaar geleden geleefd hebben. Uit die periode dateren ook de oudste fossielen van dinosauriërs. De oudste fossielen van ‘moderne kakkerlakken’ dateren van het begin van het Krijt, 140 miljoen jaar gelden.

Volgens de biologen liep de evolutie van de oerkakkerlak naar zijn moderne nazaten mooi samen met het uiteenvallen van Pangea in Gondwanaland en Laurazië, en vervolgens in de continenten die we vandaag kennen.