Zenderonderzoek moet paling van ondergang redden

Onze paling is met uitsterven bedreigd. Ondanks die status weten we er bitter weinig over. Zo weet niemand waar op zee de paling zich voortplant. Om dat mysterie te onthullen, volgt marien bioloog Pieterjan Verhelst van de Universiteit Gent palingen met behulp van een zender. Wij gingen mee zenders plaatsen in Nieuwpoort.

Palingen groeien op in rivieren en kanalen, maar trekken stroomafwaarts richting zee om zich daar voort te planten. Wetenschappers vermoeden dat die voortplanting gebeurt in de Sargasso Zee, een gebied in de Atlantische Oceaan. Zeker is dat eigenlijk niet, maar het is de enige plek in de oceaan waar - weliswaar honderd jaar geleden - een paling in het jongste levensstadium is gevangen.

Op veertig jaar tijd is de palingpopulatie met 98% afgenomen. Het leven van een paling is dan ook niet zonder gevaren

Een betere kennis van dit mysterieuze migratiegedrag zou nochtans van goudwaarde zijn, want de paling is ernstig bedreigd. Op veertig jaar tijd is de palingpopulatie met 98% afgenomen. Het leven van een paling is dan ook niet zonder gevaren. Ze worden overbevist door de mens, moeten langs (vaak niet passeerbare) obstakels zoals sluizen en waterpompstations, en zien af door vervuiling en de klimaatverandering.

Eens in zee is het gevaar nog niet geweken. De paling is zowat de gnoe van de zee: een door grote roofdieren gegeerd stuk vlees. Maar wat zich precies in die diepe wateren precies afspeelt, weten we dus nog niet. Marien bioloog Pieterjan Verhelst wil daar verandering in brengen. Hij plaatst een zender (een elektronische tag) op de sterkste palingen net voor die aan hun reis beginnen. Wij spraken met hem af in Nieuwpoort.

Het onderzoek van Pieterjan Verhelst situeert zich binnen het LifeWatch-project, een samenwerking tussen de UGent, het Vlaams Instituut voor de Zee en het Instituut voor Natuur en Bosonderzoek.